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Les scientifiques mettent en garde contre une nouvelle crise surprenante.

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Les effets potentiels à long terme du COVID-19 sont mal connus. (Représentatif)

Chicago/Londres :

Scott Taylor n’a jamais pu aller de l’avant avec COVID-19.

L’homme de 56 ans, qui a attrapé la maladie au printemps 2020, ne s’était toujours pas remis environ 18 mois plus tard lorsqu’il s’est suicidé à son domicile près de Dallas, ayant perdu sa santé, sa mémoire et son argent.

« Tout le monde s’en fiche. Personne ne veut prendre le temps d’écouter », a écrit Taylor dans un dernier texte adressé à un ami, évoquant le sort de millions de personnes souffrant de COVID longue durée, une maladie invalidante qui peut durer des mois et des années après l’infection initiale.

« Je peux à peine faire la lessive sans m’épuiser complètement, douleur, fatigue, douleur de haut en bas de ma colonne vertébrale. Le monde tourne de façon vertigineuse, nausées, vomissements, diarrhée. Il semble que je dise des choses et que je n’ai aucune idée de ce que je dis », a ajouté Taylor.

Selon l’Organisation mondiale de la santé, le COVID est un état pathologique complexe qui peut être difficile à diagnostiquer car il présente une gamme de plus de 200 symptômes – dont certains peuvent ressembler à d’autres maladies – allant de l’épuisement et des troubles cognitifs à la douleur, la fièvre et les palpitations cardiaques.

Il n’existe pas de données faisant autorité sur la fréquence des suicides parmi les personnes atteintes. Plusieurs scientifiques d’organisations telles que les US National Institutes of Health et l’agence britannique de collecte de données commencent à étudier un lien potentiel suite à l’évidence d’une augmentation des cas de dépression et de pensées suicidaires chez les personnes souffrant d’une longue Coivd, ainsi que d’un nombre croissant de décès connus.

« Je suis sûr que le long Covid est associé à des pensées suicidaires, à des tentatives de suicide, à des plans de suicide et au risque de décès par suicide. Nous ne disposons simplement pas de données épidémiologiques », a déclaré Leo Sher, psychiatre au Mount Sinai Health System à , qui étudie les troubles de l’humeur et les comportements suicidaires.

Parmi les questions clés actuellement examinées par les chercheurs : le risque de suicide augmente-t-il potentiellement chez les patients parce que le virus modifie la biologie du cerveau ? Ou est-ce que la perte de leur capacité à fonctionner comme avant pousse les gens au bord du gouffre, comme cela peut arriver avec d’autres problèmes de santé à long terme ?

Le Dr Sher a déclaré que les troubles de la douleur en général étaient un facteur prédictif très fort du suicide, tout comme l’inflammation du cerveau, que plusieurs études ont associé à un long Covid.

« Nous devrions prendre cela au sérieux », a-t-il ajouté.

Une analyse réalisée pour Reuters par Truveta, une société de données sur la santé basée à Seattle, a montré que les patients sous Covid long étaient presque deux fois plus susceptibles de recevoir une première prescription d’antidépresseurs dans les 90 jours suivant leur diagnostic initial de Covid, par rapport aux personnes diagnostiquées avec Covid seul.

L’analyse s’est basée sur les données de 20 grands systèmes hospitaliers américains, incluant plus de 1,3 million d’adultes avec un diagnostic Covid et 19 000 avec un diagnostic Covid long entre mai 2020 et juillet 2022.

Nous ne connaissons pas l’ampleur du problème

Les effets potentiels à long terme du COVID-19 sont mal connus, les gouvernements et les scientifiques ne commençant que maintenant à étudier systématiquement la question au sortir d’une pandémie qui a elle-même aveuglé une grande partie du monde.

Si de nombreux patients atteints de Covid-19 se rétablissent avec le temps, environ 15 % d’entre eux présentent encore des symptômes après 12 mois, selon l’Institute for Health Metrics and Evaluation (IHME) de l’Université de Washington. Il n’existe pas de traitement éprouvé et les symptômes débilitants peuvent empêcher les malades de travailler.

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Les implications d’un long Covid potentiellement lié à un risque accru de maladie mentale et de suicide sont graves ; rien qu’en Amérique, la maladie a touché jusqu’à 23 millions de personnes, a estimé en mars le US Government Accountability Office.

Katie Bach, spécialiste de l’emploi à la Brookings Institution, a déclaré au Congrès en juillet que la maladie de Covid longue avait également poussé environ 4,5 millions de personnes au chômage, soit environ 2,4 % de la main-d’œuvre américaine.

Selon l’IHME, on estime que près de 150 millions de personnes dans le monde ont développé un Covid long au cours des deux premières années de la pandémie.

Dans de nombreux pays en développement, le manque de surveillance de la Covid longue rend le tableau encore plus obscur, a déclaré Murad Khan, professeur de psychiatrie à l’Université Aga Khan de Karachi, au Pakistan, qui fait partie d’un groupe international d’experts étudiant le risque de suicide lié à la COVID-19.

« Nous avons un énorme problème, mais nous ne connaissons pas l’étendue du problème », a-t-il déclaré.

Atteindre le point de rupture

Le temps est une denrée rare pour un nombre croissant de personnes souffrant de la maladie de Covid, qui disent être à court d’espoir et d’argent, selon des entretiens menés par Reuters avec plusieurs dizaines de patients, de membres de leur famille et de spécialistes de la maladie.

Pour Taylor, qui a perdu son emploi de vendeur de tests génomiques aux médecins lors d’une série de licenciements à l’été 2020, le point de rupture est venu lorsque sa couverture d’assurance par son ancien employeur devait expirer et que sa demande de prestations de sécurité sociale a été refusée, a déclaré sa famille.

« C’était la goutte d’eau qui a fait déborder le vase », a déclaré son frère aîné Mark Taylor.

Heidi Ferrer, une scénariste de télévision de 50 ans originaire du Kansas, s’est suicidée en mai 2021 pour échapper aux tremblements et aux douleurs atroces qui la rendaient incapable de marcher ou de dormir après avoir contracté le Covid plus d’un an auparavant, a déclaré son mari Nick Guthe.

Nick Guthe, un cinéaste qui s’est fait l’avocat des personnes souffrant de Covid depuis le décès de sa femme, a déclaré que jusqu’à l’hiver dernier, il n’avait pas entendu parler d’autres suicides dans le réseau des patients atteints de Covid.

« Il y en a maintenant toutes les semaines », a-t-il ajouté.

Survivor Corps, un groupe de défense des patients atteints d’un cancer de longue durée, a déclaré qu’il avait réalisé un sondage auprès de ses membres en mai et que 44 % des quelque 200 personnes interrogées avaient envisagé le suicide.

Lauren Nichols, membre du conseil d’administration du groupe de soutien Body Politic, a déclaré que, grâce à des contacts avec des membres de la famille sur les médias sociaux, elle avait connaissance de plus de 50 personnes atteintes de Covid long qui s’étaient suicidées, bien que Reuters n’ait pas été en mesure de confirmer ces cas de manière indépendante.

Nichols, 34 ans, expert en logistique pour le ministère américain des Transports à Boston, dit qu’elle a elle-même envisagé de se suicider à plusieurs reprises à cause du long Covid, dont elle souffre depuis plus de deux ans.

Exit International conseille les anglophones sur la manière de demander de l’aide pour mourir assisté en Suisse, où l’euthanasie est légale avec certains contrôles. Fiona Stewart, une directrice, a déclaré que l’organisation, qui ne suit pas les résultats après avoir fourni des conseils, avait reçu plusieurs douzaines de demandes de renseignements de la part de patients atteints de COVID long pendant la pandémie et en recevait maintenant environ une par semaine.

Long Covid et Omicron

Les Instituts nationaux de la santé des États-Unis suivent les effets sur la santé mentale dans le cadre de leur étude RECOVER de 470 millions de dollars sur le Covid long. Les premiers résultats sur les taux d’anxiété et de dépression sont attendus pour début septembre, mais les informations sur le suicide prendront plus de temps, a déclaré le Dr Stuart Katz, un chercheur principal.

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« Ce que nous savons, c’est que les personnes atteintes de maladies chroniques sont susceptibles d’avoir des pensées suicidaires, de tenter de se suicider et de se suicider », a déclaré Richard Gallagher, professeur associé de pédopsychiatrie au NYU Langone Health, qui participe à l’étude RECOVER.

Quant à la question de savoir si le virus modifie le cerveau, M. Gallagher a déclaré qu’il existe des preuves que le Covid peut provoquer une inflammation du cerveau – qui a été liée au suicide et à la dépression – même chez les personnes dont la maladie est relativement légère.

« Il se peut que le virus ait des effets toxiques directs, d’une certaine manière, et que l’inflammation en fasse partie », a-t-il déclaré.

Un long covidus réduit en moyenne l’état de santé général de 21 %, ce qui est comparable à une surdité totale ou à une lésion cérébrale traumatique, selon l’IHME de l’Université de Washington.

Bien que certains experts s’attendaient à ce qu’Omicron soit moins susceptible de provoquer une longue maladie, les données officielles du Royaume-Uni publiées ce mois-ci ont révélé que 34 % des 2 millions de personnes souffrant de longue maladie dans le pays ont développé leurs symptômes après une infection par Omicron.

Un groupe consultatif du gouvernement britannique étudie le risque de suicide chez les patients atteints de Covid long par rapport à l’ensemble de la population, tandis que l’Office national des statistiques (ONS) examine s’il peut évaluer d’emblée le risque de suicide d’un patient atteint de Covid long, comme il le fait pour les personnes atteintes d’autres maladies, telles que le cancer.

« Les problèmes de santé qui sont invalidants à long terme peuvent accroître le risque de suicide, d’où l’inquiétude que suscite le Covid long », a déclaré Louis Appleby, professeur de psychiatrie à l’Université de Manchester et conseiller du gouvernement britannique.

En effet, des recherches menées en Grande-Bretagne et en Espagne ont révélé un risque de suicide six fois plus élevé chez les patients atteints d’encéphalomyélite myalgique/syndrome de fatigue chronique (EM/SFC), une autre maladie post-virale dont les symptômes sont similaires à ceux du Covid long, par rapport à la population générale.

Le réseau britannique de centres de traitement du Covid long est également très saturé, ce qui ajoute au sentiment de désespoir de certains ; en juin, le mois le plus récent jamais enregistré, seul un tiers des patients ont obtenu un rendez-vous dans les six semaines suivant leur recommandation par leur médecin local, et un autre tiers a dû attendre plus de 15 semaines.

Ruth Oshikanlu, une ancienne sage-femme et visiteuse médicale de Londres devenue coach en matière de grossesse, a déclaré que ses problèmes de santé depuis longtemps cachés se sont combinés pour la pousser au bord du gouffre. Lorsque son entreprise a été temporairement fermée pour cause de dettes après qu’elle ait eu du mal à travailler, elle a eu l’impression que sa vie était finie.

« Je pleurais auprès du comptable, et le type m’a fait patienter – je pense qu’il ne voulait pas être la dernière personne à me parler », se souvient la femme de 48 ans.

« Ce que Covid vous donne, c’est beaucoup de temps pour réfléchir », a-t-elle dit. « Je n’ai pas pensé à y mettre fin, heureusement, à cause de mon fils. Mais je connais tellement de personnes qui ont eu ces pensées suicidaires. »

(À l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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