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Les États-Unis recherchent les dossiers du PDG de Binance dans le cadre d’une enquête sur le blanchiment d’argent lié aux crypto-monnaies.

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Les autorités américaines, selon ces personnes, enquêtent pour savoir si a violé la loi sur le secret bancaire.

Londres :

Les procureurs fédéraux américains ont demandé à Binance, la plus grande bourse de crypto-monnaies au monde, de fournir des dossiers internes détaillés sur ses contrôles anti-blanchiment, ainsi que des communications impliquant son directeur général et fondateur Changpeng Zhao, selon une demande écrite datant de la fin de l’année 2020 et consultée par Reuters.

La section du ministère de la Justice chargée de la lutte contre le blanchiment d’argent a demandé à Binance de lui remettre volontairement des messages de Zhao et de 12 autres cadres et partenaires sur des questions telles que la détection par la bourse de transactions illégales et le recrutement de clients américains. Il a également demandé tous les dossiers de la société avec des instructions pour que « les documents soient détruits, modifiés ou retirés des fichiers de Binance » ou « transférés hors des  ».

La demande de décembre 2020, qui n’a pas été signalée précédemment, faisait partie d’une enquête du ministère de la Justice sur la conformité de Binance avec les lois américaines sur la criminalité financière qui reste en cours, ont déclaré quatre personnes familières avec l’enquête.

Les autorités américaines, ont dit ces personnes, cherchent à savoir si Binance a violé la loi sur le secret bancaire. Cette loi exige que les bourses de crypto-monnaies s’enregistrent auprès du département du Trésor et se conforment aux exigences de lutte contre le blanchiment d’argent si elles mènent des activités « substantielles » aux États-Unis. La loi, conçue pour protéger le système financier américain contre les financements illicites, prévoit des peines de prison pouvant aller jusqu’à 10 ans.

Reuters n’a pas pu établir comment Binance et Zhao, l’une des personnalités les plus en vue du secteur de la crypto, ont répondu à la demande de la division criminelle du département.

En réponse aux questions de Reuters sur la lettre et l’enquête, le directeur de la communication de Binance, Patrick Hillmann, a déclaré : « Les régulateurs du monde entier tendent la main à tous les principaux échanges de crypto pour mieux comprendre notre industrie. C’est un processus standard pour toute organisation réglementée et nous travaillons régulièrement avec les agences pour répondre à toutes les questions qu’elles peuvent avoir. » Binance dispose « d’une équipe de sécurité et de conformité mondiale à la pointe de l’industrie » avec plus de 500 employés, dont d’anciens régulateurs et agents des forces de l’ordre, a ajouté Hillmann.

Il n’a pas dit comment Binance a répondu à la demande du ministère de la Justice. Un porte-parole du Département a refusé de commenter.

La demande révèle la vaste portée de l’enquête américaine sur Binance. L’existence de l’enquête a été signalée l’année dernière par Bloomberg, mais jusqu’à présent, peu de choses étaient connues à son sujet. Une porte-parole de Binance avait alors déclaré à Bloomberg : « Nous prenons nos obligations légales très au sérieux et nous nous engageons avec les régulateurs et les forces de l’ordre de manière collaborative. »

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La lettre formulait 29 demandes distinctes de documents produits depuis 2017, couvrant la gestion, la structure, les finances, la lutte contre le blanchiment d’argent et la conformité aux sanctions de la société, ainsi que ses activités aux États-Unis. « Il est demandé à Binance de produire tous les documents et matériaux qui répondent à cette lettre en sa possession, sous sa garde ou sous son contrôle », est-il indiqué.

Binance a été lancé par Zhao, connu sous le nom de CZ, à Shanghai en 2017 et, en juillet, contrôlait plus de la moitié des marchés mondiaux du commerce des crypto-monnaies, traitant des transactions d’une valeur de plus de 2 000 milliards de dollars ce mois-là. Né en et éduqué au Canada, où il détient la citoyenneté, Zhao a déclaré à Bloomberg en mars qu’il sera basé dans un « avenir prévisible » à Dubaï, qui a accordé ce mois-là à Binance une licence pour mener certaines opérations.

Une série d’articles publiés par Reuters cette année a révélé comment Binance a connu une croissance explosive tout en maintenant des contrôles insuffisants sur les clients et en dissimulant des informations aux autorités de réglementation. Reuters a découvert que les lacunes du programme de conformité de Binance ont permis aux criminels de blanchir au moins 2,35 milliards de dollars de fonds illicites par le biais de la bourse, qui a également servi des traders en Iran malgré les sanctions américaines. Jusqu’à la mi-2021, les clients de Binance pouvaient échanger des crypto-monnaies en s’inscrivant avec une simple adresse électronique.

Binance a contesté les conclusions de Reuters, les qualifiant de « dépassées ». La bourse a déclaré qu’elle « conduit des normes industrielles plus élevées » et cherche à « améliorer encore notre capacité à détecter les activités cryptographiques illégales sur notre plateforme. » Elle a déclaré qu’elle ne considérait pas que les calculs de Reuters sur les flux de fonds illicites étaient exacts.

SCRUTINERIE AMÉRICAINE

Les échanges de crypto-monnaies font l’objet d’un examen de plus en plus minutieux aux États-Unis, où des personnalités gouvernementales de premier plan, dont la secrétaire au Trésor Janet Yellen, ont publiquement soutenu cette année une réglementation accrue du secteur. En février, le ministère de la Justice a mis en place une équipe nationale de lutte contre les crypto-monnaies pour « s’attaquer à la croissance de la criminalité impliquant ces technologies », en mettant l’accent sur les échanges.

Ce mois-là, les fondateurs d’une autre bourse, BitMEX, ont plaidé coupable d’avoir violé la loi sur le secret bancaire et ont ensuite été condamnés à une période de probation allant jusqu’à deux ans et demi. BitMEX a accepté de payer une amende de 100 millions de dollars pour régler des accusations distinctes de violation de la loi. BitMEX affirme aujourd’hui qu’elle « s’engage pleinement à exercer ses activités en conformité avec toutes les lois applicables » et a réalisé des « investissements substantiels » dans son programme de conformité.

La lettre 2020 du ministère de la Justice a été adressée à Binance Holdings Ltd, une société des îles Caïmans, et à Roberto Gonzalez, un avocat du cabinet Paul, Weiss basé à Washington. Binance Holdings est propriétaire de la marque Binance et, selon les documents réglementaires, appartient à Zhao. Gonzalez et Paul, Weiss n’ont pas répondu aux demandes de commentaires.

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Binance a une structure d’entreprise opaque. Elle a refusé de donner des détails sur la propriété ou l’emplacement de son principal échange Binance.com, qui n’a pas accepté de clients aux États-Unis depuis la mi-2019. Les clients y sont plutôt dirigés vers une bourse américaine distincte appelée Binance.US, qui est également contrôlée par Zhao, selon les documents réglementaires. Binance.US s’est enregistré auprès du Trésor en 2019 ; la bourse principale ne l’a jamais fait.

Depuis l’année dernière, plus d’une douzaine de régulateurs financiers dans le monde ont émis des avertissements sur Binance, affirmant qu’il servait des utilisateurs sans licence ou violait les règles de lutte contre le blanchiment d’argent. En juillet, la banque centrale néerlandaise a déclaré qu’elle avait infligé à Binance une amende de plus de 3 millions d’euros pour avoir opéré en violation de ses lois sur la criminalité financière. Un porte-parole de Binance a déclaré à l’époque que cette amende marquait un « pivot dans notre collaboration continue » avec la banque centrale.

Dans la demande de 2020, le ministère de la Justice a demandé tous les documents permettant d’identifier les employés de Binance responsables de la conformité avec la loi sur le secret bancaire, les détails de ses politiques de lutte contre la finance illégale et tous les rapports d’activité financière suspecte qu’elle a transmis aux autorités. Il a été demandé à Binance de fournir des informations sur toutes les transactions entre la bourse et les utilisateurs impliqués dans les ransomwares, le terrorisme et les marchés du darknet, ainsi que ceux visés par les sanctions américaines.

Le ministère a également demandé des documents relatifs à la « justification commerciale » de la création de Binance.US. Il a demandé des communications impliquant les 13 cadres et partenaires – y compris Zhao, son cofondateur Yi He, et son responsable de la conformité, Samuel Lim – au sujet de « la création de Binance.US et de sa relation avec Binance ». Lim et He sont toujours chez Binance.

Reuters a rapporté en janvier que Lim et d’autres employés de haut niveau étaient conscients que les contrôles de blanchiment d’argent de Binance n’étaient pas rigoureux, selon des messages de l’entreprise examinés par l’agence de presse. Ni Lim ni Binance n’ont fait de commentaires sur ces messages.

En plus de la demande du ministère de la Justice, la Securities and Exchange Commission a émis une assignation à l’opérateur de Binance.US, BAM Trading Services, le même mois. L’assignation, examinée par Reuters, exigeait que BAM remette des documents montrant si des employés travaillaient également pour la bourse principale de Binance et quels services elle fournissait à la société américaine.

Binance.US n’a pas répondu aux questions de Reuters. La SEC a déclaré qu’elle ne faisait pas de commentaires sur d’éventuelles enquêtes.

(A l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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