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Le nouveau patron de Starbucks, L Narasimhan, a l’habitude de se sentir comme un outsider.

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Laxman Narasimhan était le directeur général de Reckitt Benckiser. (Dossier)

Le nouveau patron de Starbucks Corp. a l’habitude de se sentir étranger. Laxman Narasimhan, qui dirigera la plus grande chaîne de cafés du monde sans jamais avoir dirigé une entreprise de vente au détail ou de restauration, était un nouveau venu lorsqu’il a pris la tête de l’entreprise britannique de biens de consommation Reckitt Benckiser Group Plc il y a trois ans.

Il s’agissait de la première nomination d’un PDG externe dans l’histoire du fabricant de Lysol et de Nurofen, et il n’avait pas d’expérience dans le domaine de la santé grand public. Il a rejoint une entreprise qui sortait d’une décennie turbulente, où elle était passée d’un scandale et d’une crise à l’autre et n’avait pas atteint ses objectifs financiers.

M. Narasimhan, 55 ans, n’a pas eu peur de procéder à des changements rapides.

Dans les trois mois qui ont suivi son entrée en fonction officielle, M. Narasimhan a remplacé le directeur financier et s’est passé des services du président de la division Hygiène domestique, qui avait travaillé chez Reckitt pendant 32 ans. Il a embauché un cadre supérieur de son ancien employeur PepsiCo Inc. pour occuper le nouveau poste de directeur de la transformation. Alors qu’il se prépare à partir, l’ensemble de l’équipe de direction de Reckitt est différente de celle avec laquelle il a commencé en 2019.

Au bout de six mois, M. Narasimhan avait élaboré une stratégie pour redresser les performances de Reckitt qui a donné la priorité à la croissance et aux investissements dans ses divisions santé, nutrition et hygiène, tout en se débarrassant des marques non essentielles. Les cessions comprenaient la division chinoise du fabricant de préparations pour nourrissons Mead Johnson, un rachat malheureux de 17 milliards de dollars par son prédécesseur, Rakesh Kapoor, qui était plus coûteux que toutes les transactions précédentes de Reckitt réunies.

Les analystes, les investisseurs et les personnes qui le connaissent ne s’attendent pas à ce que M. Narasimhan hésite à prendre de grandes décisions stratégiques chez Starbucks. Toutefois, il travaillera en étroite collaboration avec le chef de longue date, Howard Schultz, qui a bouleversé la gestion et la stratégie de la chaîne de cafés depuis son retour à la tête de l’entreprise pour un troisième mandat.

Fast Mover

M. Narasimhan est un décideur rapide et n’a pas mis longtemps à imposer la « stratégie de redressement énorme » pour Reckitt, a déclaré Alicia Forry, analyste chez Investec.

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« Il ne lui a fallu que deux trimestres environ pour trouver cette stratégie, la communiquer et la déployer. Il est très efficace », a-t-elle déclaré lors d’une conférence téléphonique avec Bloomberg, ajoutant que sa plus grande réussite a été la mise à niveau de l’ensemble de l’infrastructure de la chaîne d’approvisionnement de la société.

Le cadre, qui privilégie un seul expresso par jour, est le principal responsable du changement de culture chez Reckitt.

Il s’agissait d’une entreprise qui non seulement essayait de digérer un rachat désastreux lorsqu’il a commencé, mais qui se remettait également d’une grave cyberattaque, de problèmes de fabrication, d’un lancement de produit raté et d’un scandale sanitaire où des centaines de personnes en Corée du Sud sont mortes d’une maladie pulmonaire mortelle causée par l’exposition à un désinfectant pour humidificateur vendu par le groupe.

M. Narasimhan a rencontré un comité représentant les survivants du scandale des purificateurs d’air toxiques peu de temps après son arrivée et a écrit une lettre d’excuses personnelles à la commission indépendante sud-coréenne d’enquête sur les catastrophes sociales.

Il a visité des usines et des entrepôts pour mieux comprendre l’activité et a amélioré les relations de Reckitt avec ses principaux clients détaillants.

« Après son arrivée fin 2019, il a très clairement indiqué lors des résultats du troisième trimestre qu’il faisait le tour de tous les principaux marchés en parlant aux personnes sur le terrain, en parlant aux clients pour voir où l’entreprise avait besoin d’un investissement accru », a déclaré Fulvio Cazzol, analyste chez Berenberg. « Cela a prouvé qu’il était très désireux de s’impliquer et de comprendre l’activité ».

M. Cazzol ajoute que lorsque M. Narasimhan a rejoint l’entreprise, il a donné la priorité au service à la clientèle pour les plus grands détaillants partenaires, démontrant ainsi le type de compréhension dont il aura besoin pour diriger une entreprise orientée vers les consommateurs telle que Starbucks.

Appartement à deux chambres

M. Narasimhan, qui est titulaire d’un diplôme d’ingénieur en mécanique de l’Université de Pune, en Inde, et d’un MBA de la Wharton School de l’Université de Pennsylvanie, a commencé à travailler chez Reckitt moins d’un an avant que le monde ne s’arrête alors que Covid-19 se répandait. Au départ, cela l’a éloigné de sa femme et de ses enfants adultes alors qu’il travaillait pour Reckitt depuis un appartement de deux chambres à coucher en Grande-Bretagne qu’il partageait avec sa mère âgée.

Les premiers appels des médias avec M. Narasimhan étaient souvent ponctués par le fait qu’il s’arrêtait pour aider sa mère à répondre à la porte pour une livraison d’épicerie, ou qu’il fermait la porte lorsqu’il parlait de la performance de la marque de préservatifs Durex de Reckitt.

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Alors qu’il tentait de redresser la situation, M. Narasimhan, qui parle anglais, allemand, trois langues indiennes et un espagnol de conversation, a ensuite supervisé la croissance explosive de son désinfectant Lysol pendant la pandémie. Il a ensuite supervisé la croissance explosive de son désinfectant Lysol pendant la pandémie, suivie d’une hausse sans précédent de son activité de préparations pour nourrissons aux États-Unis, qui a été mise en vente après une énorme pénurie survenue plus tôt dans l’année.

Cependant, M. Narasimhan part avant que le redressement de Reckitt ne soit terminé, laissant la société avec un intérimaire à sa tête pendant qu’elle cherche un remplaçant permanent. Avec des objectifs de croissance ambitieux et face à une période d’inflation et de perturbations sans précédent, l’évaluation finale de son court mandat chez Reckitt pourrait être différente dans quelques années.

Tout le monde n’est pas fan du dirigeant, qui devra faire face à des défis importants en entrant dans une entreprise qui emploie plus de 383 000 personnes et qui doit faire face à son tout premier effort de syndicalisation aux États-Unis. Bill Campbell de Paragon Intel, une société d’analyse de gestion, a déclaré que la diligence raisonnable qu’elle a menée lorsque M. Narasimhan a pris la tête de Reckitt a montré qu’il était un « stratège fort, mais il n’est pas un opérateur et n’a pas la capacité d’exécuter une stratégie à long terme ».

Travailleur acharné réputé, M. Narasimhan est tombé une fois dans les escaliers, se cassant le coude la nuit précédant la publication des résultats de Reckitt – et a continué à travailler comme si de rien n’était. Ses collègues disent qu’il n’est pas rare de recevoir des courriels avant le lever du soleil. M. Narasimhan peut être un maître d’œuvre difficile, mais il s’efforce d’entraîner ses équipes dans son sillage.

« Laxman est définitivement un homme de classe. C’est un excellent communicateur », a déclaré Martin Deboo, analyste chez Jefferies, qui a déclaré que toute l’expérience Reckitt a été un « tour de montagnes russes » pour M. Narasimhan. « Il a un haut degré de charisme personnel et possède clairement un CV de premier ordre, ayant travaillé chez McKinsey et Pepsi. Mon instinct me dit qu’il s’entendra bien chez Starbucks ».

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