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L’avenir de Dubaï est entre les mains de deux princes très différents

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Les frères doivent également maintenir l’équilibre délicat du pouvoir au sein des EAU.

Les invités se bousculent pour prendre des selfies avec le souverain en titre rayonnant, flanqué de dizaines d’officiels locaux. Le souverain parcourt la pièce avec l’aisance d’une célébrité d’Instagram habituée à côtoyer des superstars comme le footballeur Cristiano Ronaldo.

À quelques mètres derrière lui, se fondant dans la foule lors d’un événement organisé dans le cadre de l’Expo de Dubaï au début de l’année, se tenait un autre homme, peut-être moins visible sur la scène sociale de la ville, mais dont l’impact suscite les louanges des investisseurs étrangers tout en gardant les cadres des entreprises gérées par le gouvernement sur le qui-vive.

Alors que leur père de 73 ans, le souverain de Dubaï, leur confie de plus en plus de responsabilités, le cheikh Hamdan bin Mohammed Al Maktoum, 39 ans, et son frère, le cheikh Maktoum, 38 ans, se sont chacun taillé une place. Ils ont pour mission de préserver le statut de Dubaï en tant que centre d’affaires prééminent du Moyen-Orient, dans un contexte de concurrence régionale et de surveillance internationale à la suite de la guerre de la en Ukraine.

« Pensez-y comme à une entreprise », a déclaré Nasser Al-Shaikh, l’ancien directeur financier de Dubaï, qui a aidé à guider l’émirat à travers la crise de la dette de 2009. « Hamdan est le président et Maktoum est le PDG. Hamdan est le visage de Dubaï et le prince héritier, mais les décisions sur toutes les questions sont prises après consultation entre les deux frères. »

Le cheikh Hamdan, prince héritier et charismatique, est le marketeur en chef d’une ville construite sur le clinquant et sa capacité à attirer des capitaux et des millions de touristes. Cette année, le cheikh Maktoum s’avère essentiel pour le marché financier de Dubaï, car c’est lui qui dirige les entreprises publiques tentaculaires de l’émirat. Il participe à l’effort de vente de participations à des investisseurs – le plus récent étant l’opérateur de péage routier Salik, ce mois-ci – et a parfois convoqué les chefs d’entreprise pour discuter de leurs chiffres.

Au-delà des marchés financiers, Dubaï est sous pression pour mettre un frein aux flux d’argent illégaux, tandis que la crise énergétique a peut-être donné un coup de pouce aux recettes pétrolières des Émirats arabes unis mais, à plus long terme, elle accélérera l’abandon des combustibles fossiles dans le monde.

Les frères, nés à un an d’intervalle de la même mère, doivent également maintenir l’équilibre délicat du pouvoir au sein des Émirats arabes unis. Cette situation survient après que les dirigeants de Dubaï ont persuadé Abou Dhabi de se recentrer sur les affaires et l’économie et de moins s’intéresser à la politique étrangère qui a conduit à des engagements militaires dans des conflits allant du Yémen à la Libye et à la Turquie. L’Arabie saoudite, quant à elle, pose un autre défi, car elle souhaite imiter Dubaï en tant que pôle d’attraction pour les talents et les investissements étrangers.

Les deux hommes s’adressent rarement aux médias. Le bureau des médias de Dubaï a déclaré qu’il n’était pas possible d’organiser des interviews dans les délais impartis et a refusé tout autre commentaire.

Le cheikh Hamdan est surnommé Fazza, ce qui signifie en arabe « celui qui se précipite pour aider les autres ». Il a été nommé prince héritier en 2008, court-circuitant un frère aîné, Sheikh Rashid, décédé en 2015 à l’âge de 33 ans.

Si ses comptes de médias sociaux sont parsemés de photos plus formelles des affaires du gouvernement, le cheikh Hamdan a également été présenté en train de faire du parachutisme, de l’escalade, de l’équitation ou de se tenir au sommet de la plus haute tour du monde. Il compte 14,6 millions de followers sur Instagram, soit plus que la population des Émirats arabes unis, et se mêle aux gens dans les centres commerciaux et les restaurants de Dubaï, perpétuant l’image du leader accessible que son père a cultivée, alors qu’il se prépare à son futur rôle.

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Hamdan accompagne son père à la plupart des réunions avec les autres dirigeants des cheikhs des EAU et préside le Conseil exécutif de Dubaï, composé de 22 membres, dont son frère. Le site Web du Conseil indique que Hamdan « se caractérise par sa personnalité jeune et dynamique », qui l’a aidé à établir des liens avec la population de Dubaï. Il est également président du fonds souverain de l’émirat, l’Investment Corporation of Dubai.

Maktoum, quant à lui, est décrit par le conseil comme ayant « les traits d’un jeune leader ambitieux ». Il s’est retrouvé sous les feux de la rampe lorsqu’il a été nommé ministre des finances des EAU en septembre 2021, après le décès de son oncle. La vente d’actions d’entreprises publiques longtemps prisées a attiré l’attention des investisseurs. Pendant des années, ceux-ci ont réclamé la cotation des entreprises publiques afin de dynamiser le marché boursier de Dubaï.

« Le cheikh Maktoum joue actuellement le rôle qui lui est assigné, qui est défini et technique », a déclaré Sheikha Najla Al Qassimi, chercheuse principale au Centre de recherche sur les politiques publiques de Dubaï, B’huth, qui a également été ambassadrice des EAU. « Le rôle du cheikh Hamdan en tant que prince héritier est plus politique. Il est apprécié des habitants et des tribus tout en étant capable de se connecter et de séduire la grande communauté d’expatriés de Dubaï. »

Les cotations publiques de cette année sont le début d’une vague qui devrait voir un total de 10 entreprises publiques offrir des actions aux investisseurs. Le cheikh Maktoum a contribué à la vente de participations dans le principal service public, Dubai Electricity and Water Authority, ainsi que dans l’opérateur de parcs d’affaires Tecom Group, ce qui a permis de lever plus de 6 milliards de dollars au total.

En septembre, les investisseurs se sont emparés de toutes les actions proposées pour l’opérateur de péage routier Salik, et Dubaï a augmenté la taille de la vente. La transaction, coordonnée entre autres par Goldman Sachs Group Inc. et Merrill Lynch, est destinée à lever 1 milliard de dollars.

« En tant que centre financier de la région, les marchés de Dubaï ne reflètent pas pleinement ce statut », a déclaré Mohamed Abu Basha, responsable de la recherche macroéconomique de la banque d’investissement égyptienne EFG Hermes. « Si vous voulez stimuler davantage l’histoire de Dubaï, vous devez poursuivre cette poussée d’introductions en bourse qui, selon moi, aurait dû avoir lieu depuis longtemps. »

Le cheikh Maktoum s’est également concentré sur la gouvernance d’entreprise. En tant que chef du département d’audit du gouvernement, il surveille de près les finances des entités contrôlées par l’État, dont certaines ont été à l’origine des problèmes financiers de Dubaï il y a plus de dix ans. Cette attention est logique : il est l’un des principaux responsables chargés de surveiller les finances de la ville.

Depuis qu’il a pris la tête de l’Autorité d’audit financier, le roi a ordonné des enquêtes financières sur plusieurs entreprises d’État lorsqu’il soupçonnait une éventuelle corruption, selon des personnes au fait de la question, qui ont refusé de parler officiellement de discussions confidentielles. Il fait en sorte que les réunions officielles soient courtes, sérieuses et directes, dans une région où le bavardage prolongé autour d’un thé précède souvent le passage aux choses sérieuses.

Un cadre d’une entreprise appartenant à Dubaï a déclaré avoir été surpris lorsqu’il a reçu un appel du bureau de Sheikh Maktoum le convoquant. Lorsqu’il est arrivé aux bureaux, il a été accueilli par le Cheikh Maktoum, qui est entré quelques instants plus tard, une bouteille d’eau à la main. Il a immédiatement commencé à examiner certaines transactions, demandant des détails et des raisons.

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Déstabilisé par la réunion, le cadre a commencé à chercher nerveusement ses dossiers avant d’être mis à l’aise par le cheikh, a-t-il dit, refusant d’être identifié par son nom lorsqu’il parle d’une réunion privée. Lorsqu’il est parti, le cheikh Maktoum lui a transmis son numéro direct.

Le cheikh Maktoum, qui occupe également les fonctions de vice-premier ministre et de gouverneur adjoint de Dubaï, est connu pour demander des mises à jour sur des projets spécifiques, parfois tard dans la nuit ou le week-end, selon un banquier.

« Il y a eu des changements positifs dans les bourses des EAU depuis que le Cheikh Maktoum a pris le pouvoir », a déclaré Tarek Fadlallah, responsable de l’activité Moyen-Orient de Nomura Asset Management. « Le fait qu’il soit le fils du dirigeant de Dubaï et qu’il soit issu d’une génération à l’aise avec les changements rapides aide certainement. »

L’objectif du cheikh Maktoum est de faire en sorte que l’effondrement de Dubaï en 2009, qui a nécessité un renflouement de 20 milliards de dollars de la part d’Abou Dhabi, ne se reproduise pas. Lorsque le cheikh Maktoum avait une vingtaine d’années et que Dubaï était au bord du défaut de paiement, il s’est adressé à Al-Shaikh, le directeur financier de l’époque, pour obtenir un aperçu détaillé de la situation financière.

« Il m’a demandé de m’asseoir avec lui et de lui présenter les chiffres », a déclaré Al-Shaikh. « Il voulait savoir où se situaient exactement les points de tension et quelles en étaient les causes. »

Dubaï doit maintenant faire face à de nouveaux obstacles. Au début de l’année, les Émirats arabes unis ont été ajoutés à la « liste grise » du Groupe d’action financière (GAFI), organisme de surveillance basé à Paris, ce qui témoigne des lacunes du pays du Golfe dans la lutte contre les fonds illicites. Depuis lors, les EAU ont déclaré qu’ils allaient renforcer les pactes d’extradition.

Depuis l’invasion de l’Ukraine par la Russie, l’examen international de la manière dont Dubaï s’attaque au financement illicite s’est intensifié. Politiquement, les EAU ont maintenu des liens avec la Russie. Les responsables des EAU ont déclaré en privé que le pays se conformerait aux sanctions internationales.

L’ouverture de l’Arabie saoudite sous l’égide du prince héritier Mohammed bin Salman, leader de facto du millénaire, commence également à attirer des talents étrangers qui auraient normalement atterri à Dubaï.

Les Émirats arabes unis ont réagi en s’efforçant de rendre le pays plus attrayant pour les entreprises étrangères et d’encourager les nouveaux arrivants à s’enraciner davantage. Ils ont dépénalisé la cohabitation des couples non mariés, autorisé les expatriés à se marier, à divorcer et à utiliser les lois sur l’héritage de leur pays d’origine, et supprimé l’obligation d’avoir une licence pour consommer de l’alcool. Elle a également supprimé la nécessité d’avoir des partenaires locaux pour créer une entreprise. Il a mis en place des programmes de visas à long terme et a ouvert de manière sélective la porte à l’octroi de la citoyenneté émirienne, une mesure rare dans la région du Golfe.

La façon dont Dubaï abordera le prochain chapitre dépendra de la dynamique entre les deux frères. Le cheikh Hamdan finira par succéder à son père en tant que visage de la ville, tandis que le cheikh Maktoum consolidera son rôle d’homme des chiffres.

Lorsque le cheikh Maktoum a été nommé pour la première fois, « les attentes étaient plutôt faibles », a déclaré Jim Krane, auteur du livre City of Gold : Dubai and the Dream of Capitalism. « Il était en quelque sorte une quantité inconnue. Mais il a émergé de façon si importante par la force de sa personnalité et sa volonté de s’impliquer. »

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