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La reine Elizabeth et son règne record de sept décennies

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Un accident de l’histoire a amené la reine Elizabeth sur le trône.

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Elizabeth Alexandra Mary Windsor n’était pas seulement la reine Elizabeth II. Elle était tout simplement la Reine.

Pour des milliards de personnes, elle était la seule constante dans un monde aux changements déconcertants, une matriarche omniprésente qui reliait le passé au présent.

Alors que l’énorme Empire britannique qu’elle présidait autrefois a diminué, son influence symbolique n’a fait que croître, sa mystique étant renforcée par des films comme « The Queen » et la série Netflix « The Crown ».

À contre-courant de l’histoire et de la logique, elle a fait d’un anachronisme médiéval un personnage moderne, une vieille dame stoïque portant un chapeau sur laquelle on pouvait projeter tant de choses.

Seul le pape avait peut-être autant d’influence, et elle en a vu sept se succéder au cours de son règne record de sept décennies.

– Accident de l’histoire –

Bien qu’Elizabeth Windsor soit devenue la définition même du mot, elle n’était pas née pour être reine.

Un accident de l’histoire l’a amenée sur le trône.

Jusqu’à ce que son « oncle David » – Edouard VIII – abdique pour épouser l’Américaine Wallis Simpson, deux fois divorcée, en 1936, elle n’avait qu’une chance infime de régner.

Même en tant qu’héritière présumée, la naissance d’un petit frère l’aurait renvoyée dans une relative obscurité aristocratique en vertu des lois de succession en vigueur à l’époque, qui donnaient la priorité aux hommes.

Tout change pour « Lilibet » lorsqu’elle a 10 ans et que son père, réticent et bègue, devient George VI.

Jusqu’au « choc » de l’abdication, elle avait été élevée exactement comme sa jeune sœur Margaret, plus extravertie. Toutes deux étaient souvent habillées comme des jumelles.

Sa mère au caractère bien trempé, également appelée Elizabeth, est son guide émotionnel. Elle veillait à ce que les filles aient une « enfance isolée et sans souci », contrairement aux contraintes étouffantes du Palais dont souffrait leur père.

Néanmoins, elle a appris le devoir très tôt.

« La princesse Elizabeth était plutôt bonne en claquettes et en mimique et pouvait être très drôle quand elle le voulait », a déclaré le biographe royal Andrew Morton, dont l’étude de sa relation étroite mais souvent tendue avec Margaret est parue en 2021.

Et on pouvait « compter sur elle pour faire ce qu’on lui demandait, en gardant ses jouets et ses vêtements en parfait état ».

– « Magnifique isolement » –

Introvertie, elle s’est facilement adaptée au « magnifique isolement » de la vie royale, entourée de dizaines de serviteurs et de courtisans.

La famille royale – George VI, la reine Elizabeth, la princesse Elizabeth et la princesse Margaret – s’appelait « nous quatre », selon Mme Morton, et était très proche.

Pourtant, en tant que reine, Elizabeth ressemble davantage à son grand-père George V, un réformateur qui croyait qu’il fallait donner l’exemple.

Son biographe, Robert Lacey, a déclaré à l’AFP que, comme lui, elle voyait le déclin du système de classes anglaises et voulait établir une relation directe avec le peuple.

George V a lancé les émissions royales, que la reine a utilisées pour affiner son propre mélange de mystère et d’intimité, invitant les téléspectateurs à Buckingham Palace ou au château de Windsor pour des discussions plutôt guindées au coin du feu, entourées de photos de ses enfants, de ses chiens et de ses chevaux.

– Jeune reine –

Son couronnement, le 2 juin 1953, est le premier grand événement de l’ère de la télévision.

Le matin même, la nouvelle de la conquête de l’Everest par le Néo-Zélandais Edmund Hillary rend les célébrations encore plus joyeuses.

L’Union Jack a été planté sur le sommet du monde, car la Grande-Bretagne a financé l’expédition, aux côtés des Nations Unies et du Népal.

Mais malgré tout le glamour de la jeune reine – qui n’a alors que 25 ans – et les discours sur un second âge élisabéthain, la Grande-Bretagne impériale est en difficulté.

L’Inde – le « joyau de la couronne » – a déjà obtenu son indépendance en 1947.

La victoire durement acquise lors de la Seconde Guerre mondiale avait laissé le pays épuisé et pratiquement en faillite, ses villes étaient ravagées par les bombes et le rationnement en était à sa 14e année.

La crise de Suez en 1956 porte un coup fatal au statut de puissance mondiale de la Grande-Bretagne.

Alors qu’au XVIe siècle, l’Élisabeth I de l’ère Tudor a supervisé la naissance du projet impérial de l’Angleterre, le destin d’Élisabeth II a été de regarder le drapeau tomber sur le plus grand empire que le monde ait jamais vu.

La dernière en date est la Barbade, qui a coupé les liens avec la Couronne britannique après près de quatre siècles en 2021.

– Un réformateur discret –

Une telle retraite aurait entraîné d’autres monarchies avec elle, mais la reine était l’incarnation de la fermeté britannique et de son esprit « keep calm and carry on ».

Elle avait déjà accompli son devoir dynastique en donnant naissance à un « héritier et un spare » — un successeur et un frère ou une sœur plus jeune — au moment de son couronnement.

Avec à ses côtés le vieillissant Winston Churchill, le premier des 15 premiers ministres britanniques à avoir servi sous ses ordres, elle commence à réinventer lentement l’institution.

Des décennies passées à déjouer les pièges diplomatiques lors d’interminables tournées royales et visites d’État ont fait d’elle un opérateur redoutable.

Ces compétences ont été « capitales » pour maintenir l’unité du Commonwealth, composé d’anciennes colonies britanniques pour la plupart incroyablement diverses, a insisté Mme Lacey.

Malgré les crises et les conflits, le Commonwealth compte toujours 54 pays avec une population combinée de 2,57 milliards de personnes.

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– Princesse amoureuse –

La reine avait 13 ans lorsqu’elle est tombée amoureuse de son cousin germain Philip, 18 ans, en 1939, alors un fringant cadet de la marine qui se préparait à partir à la guerre.

Sa nounou a noté qu' »elle ne l’a jamais quitté des yeux ». Les lettres ne tardent pas à circuler dans les deux sens.

Malgré la menace constante, la future reine a connu sa plus grande liberté pendant ces années d’adolescence en temps de guerre.

Relativement en sécurité derrière les murs épais du château de Windsor, à l’ouest de Londres, elle devient chauffeur et mécanicien bénévole.

Lorsque la victoire fut déclarée en 1945, la princesse de 19 ans se joignit à la foule qui célébrait la victoire dans le centre de Londres, avec ses amis et sa sœur Margaret.

Elle l’a décrit plus tard comme « l’une des nuits les plus mémorables de ma vie. Je me souviens que nous étions terrifiés à l’idée d’être reconnus. »

Deux ans plus tard, malgré les réserves de sa mère (la Reine mère surnommait Philip « le Hun » à cause de sa famille allemande), elle épouse l’impécunieux prince dano-grec.

Elle a donné naissance à Charles 11 mois plus tard et Anne a suivi en 1950. Andrew, que l’on dit être son préféré, est arrivé en 1960, et Edward est né quatre ans plus tard.

La reine était une femme seule, qui « ne regardait jamais personne d’autre », selon sa cousine et confidente Margaret Rhodes.

La fidélité conjugale de Philip était apparemment moins sûre, mais son sens du devoir était tout aussi solide.

Leur partenariat de 73 ans, qui a duré jusqu’à sa mort en avril 2021, a été sa « force et son soutien », a avoué plus tard la reine.

Tous deux aimaient les chevaux. Les écuries de course de la reine ont produit quelque 1 700 gagnants, le Racing Post occupant une place de choix sur son bureau, aux côtés des journaux d’État.

Elle n’a manqué que deux Derbies d’Epsom durant tout son règne.

Philip a joué au polo jusqu’à ses 50 ans et a fait des courses de voitures jusqu’à ses 90 ans. Comme il se doit, tous deux étaient obsédés par l’élevage.

Lors de sa visite royale très sensible en Irlande en 2011 – la première d’un membre de la famille royale britannique depuis l’indépendance du pays – la reine a rencontré presque autant de chevaux que de personnes après avoir demandé à visiter deux célèbres haras.

– Humaniser la royauté

Les pur-sang peuvent être difficiles à manipuler. C’est également le cas des membres de la famille royale, connus sous le nom de « The Firm », qui deviennent plus visibles que jamais sous le règne d’Elizabeth.

Le monde a eu un premier aperçu de leur vie privée en 1969, lorsque les caméras de la BBC ont été autorisées à tourner autour de la table du petit-déjeuner du palais de Buckingham.

Le documentaire faisait partie d’une tentative d' »humanisation » de la monarchie orchestrée par l’oncle de Philip, Lord Louis Mountbatten, et le gendre de l’ancien vice-roi des Indes, le producteur de films John Knatchbull, le septième baron Brabourne.

Depuis le début de son règne, le Palais a cherché à dépeindre la famille royale comme une famille comme les autres, une version bien née et bien équipée d’un foyer britannique moderne.

Mais « Royal Family » a levé le voile plus que jamais auparavant, révélant quelques bizarreries surprenantes : derrière son apparence timide et dévouée, la reine était en fait une conductrice plutôt racée.

Ce n’est pas la dernière fois que c’est le prince Philip qui a livré la plus grosse bombe, en racontant aux téléspectateurs comment le roi George VI, père de la reine, passait sa colère sur les rhododendrons.

« Parfois, je pensais qu’il était fou », a-t-il dit en sourdine.

Les critiques, dont la princesse Anne – qui a qualifié le film de « pourri » – lui ont reproché d’avoir ouvert la porte au voyeurisme des tabloïds qui allait bientôt s’abattre sur le clan.

– Troubles dans les tabloïds –

La sœur de la reine, Margaret, plutôt indisciplinée et rancunière, est la première dans la ligne de mire, sa vie privée haute en couleur faisant d’elle une cible de choix pour les paparazzi.

Tous les membres de la famille royale, à l’exception de la reine elle-même, « intouchable », et du prince Philip, ont fini par ressentir les effets de l’épée à double tranchant des médias.

Pourtant, la reine semblait flotter au-dessus de tout cela, sa vie étant un secret soigneusement gardé.

En dehors de son amour des chevaux et de ses chiens Corgi plutôt hargneux, de son penchant pour les mots croisés et d’un cocktail Dubonnet et gin avant le déjeuner, on sait très peu de choses sur sa vie privée.

Plus tard, elle a développé un penchant pour les feuilletons télévisés et, alors qu’elle s’isolait à Windsor pendant la période de confinement du coronavirus, elle serait devenue une fan de la série sur la corruption policière « Line of Duty ».

Elle aurait même regardé le drame de la haute société « Downton Abbey ».

En 2021, lorsqu’elle a été contrainte de ralentir ses activités en raison de problèmes de santé, le Times a rapporté que la télévision de fin de soirée l’avait laissée « épuisée ».

Elle a même cessé de boire son gin et son martini du midi le soir.

– « Annus horribilis » –

Pendant un temps, il y a eu beaucoup à célébrer dans la vie de ses enfants.

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Le mariage « de conte de fées » de Charles avec Lady Diana Spencer en 1981 a été un événement médiatique mondial massif, tout comme le mariage d’Andrew avec Sarah Ferguson cinq ans plus tard.

Pourtant, la vie privée des couples ne tarde pas à alimenter la voracité des tabloïds britanniques.

Les deux mariages se brisent très publiquement en 1992, tout comme celui d’Anne avec le capitaine Mark Phillips. Pour couronner le tout, le château de Windsor est gravement endommagé par un incendie.

La reine l’appelle son « annus horribilis ».

Dans un effort pour regagner le soutien du public, elle commence à payer des impôts et Buckingham Palace est ouvert au public pour la première fois.

Mais la rancœur entre Charles et Diana s’envenime alors qu’ils règlent leurs comptes lors d’interviews télévisées rivales, dans ce qui est connu sous le nom de « guerre des Gallois ».

Et puis l’inimaginable est arrivé. La fin tragique de Diana dans un accident de voiture à Paris en 1997 a non seulement ébranlé la confiance dans la monarchie, mais aussi dans la reine elle-même.

– Diana –

Une série de faux pas dans les jours qui ont suivi la mort de sa belle-fille a donné l’impression que la reine était froide, insensible et déconnectée de la réalité.

« Montrez-nous que vous vous souciez de nous », a déclaré un journal en première page après que la reine ait choisi de rester dans sa retraite d’été écossaise de Balmoral plutôt que de rentrer à Londres.

« Parlez-nous Madame », titrait un autre, dans une critique qui aurait été impensable seulement quelques années auparavant.

Et sa décision de priver la « Princesse du peuple » de son statut royal à la suite de l’interview explosive de Diana à la BBC en 1995 est revenue hanter le monarque.

Mais à travers tout cela, la reine a gardé son conseil, s’en tenant obstinément au mantra réputé de la famille royale « ne jamais se plaindre, ne jamais expliquer ».

Cela a peut-être aidé à maintenir la mystique de l’institution dans le passé, mais ici, cela s’est retourné contre elle.

Un remaniement majeur du Palais a suivi.

L’aide pour restaurer la confiance dans le monarque devait venir d’une personne improbable.
Stephen Frears, qui s’est avoué « vieux républicain gauchiste ».

Son film « The Queen », récompensé par un Oscar en 2008 et situé dans le contexte de la crise de Diana, a beaucoup fait pour expliquer sa position et réécrire le récit.

Helen Mirren – une autre républicaine – a remporté un Oscar pour son interprétation émouvante de la lutte de la reine entre son devoir et sa famille, ce qui lui a valu la sympathie même de personnes qui n’avaient guère de temps pour la monarchie.

– Le problème avec Charles –

Réhabiliter Charles serait plus délicat. Dès 1977, lors de son jubilé d’argent marquant ses 25 ans de règne, la reine avait juré de régner jusqu’à sa mort.

Bien que cette promesse de stabilité ait semblé affaiblir le prince de Galles, que certains considéraient comme inapte à lui succéder.

Le fait qu’il boutonne les politiciens sur ses causes de prédilection semble défier la règle non écrite selon laquelle les membres de la famille royale restent en dehors de la politique.

Cependant, alors que nombre de ses idées autrefois « marginales », comme celles sur l’environnement, sont devenues courantes, Charles a montré un côté plus détendu et autodérisoire, en particulier après son mariage en 2005 avec son amante de toujours, Camilla.

Avec sa mère âgée de 90 ans, il a commencé à prendre en charge ses fonctions en tant que plus ancien membre de la famille royale lors des voyages à l’étranger.

– Famille –

Malgré la consolation que lui apportent ses petits-enfants et arrière-petits-enfants au crépuscule de son règne, ses plus grands maux de tête continuent de venir de sa propre famille.

Le mariage de ses deux petits-fils William et Harry avec des roturiers semble offrir une nouvelle phase de modernisation et de renouveau.

Cependant, dans les trois années qui ont suivi le mariage de Harry avec l’actrice américaine métisse Meghan Markle, en 2018, un désaccord avec le Palais a été rendu horriblement public.

Un mois après que des allégations de racisme au sein de la famille aient été soulevées lors d’une interview télévisée avec Oprah Winfrey, Philip est mort à l’âge de 99 ans en avril 2021, la laissant toujours plus seule.

Avec Andrew également embourbé dans des allégations de relations sexuelles avec des mineurs en raison de ses liens avec le délinquant sexuel condamné Jeffrey Epstein, c’est une autre « annus horribilis ».

– La dernière de son espèce ? –

Pourtant, la monarque elle-même reste extrêmement populaire et admirée, incarnant les valeurs traditionnelles et tout ce qui semble éternel en Angleterre.

Dans son livre sur elle et sa sœur, Morton raconte comment Margaret a fait irruption dans l’audience hebdomadaire de la reine avec le premier ministre au début de son règne.

« Si tu n’étais pas reine, personne ne te parlerait », fulmine Margaret, furieuse d’être mise à l’écart.

Depuis, Elizabeth a prouvé à maintes reprises le contraire, qu’elle était infiniment digne – la première et peut-être la « dernière monarque mondiale », comme l’a dit le New York Times en 2021.

La mystique inconnue qu’elle a cultivée dans un monde toujours plus exigeant en matière de transparence pourrait bien mourir avec elle.

(A l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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