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La NASA s’apprête à effectuer le lancement lunaire historique d’Artemis I depuis la Floride

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Douze astronautes ont marché sur la lune au cours de six missions Apollo de 1969 à 1972.

Un demi-siècle après la fin de l’ère Apollo de la NASA, la tentative tant attendue de l’agence spatiale américaine de renvoyer des astronautes sur la surface de la Lune n’aura pas lieu avant au moins trois ans, la plupart du matériel nécessaire étant toujours en cours d’élaboration.

Mais la NASA a l’intention de faire un pas de géant dans ses nouvelles ambitions lunaires avec le premier lancement, prévu lundi prochain en Floride, de sa mégafusée de nouvelle génération, le Space Launch System (SLS), et de la capsule d’équipage Orion qu’elle est censée transporter.

Le vaisseau spatial combiné SLS-Orion doit décoller du Centre spatial Kennedy de Cap Canaveral, pour envoyer la capsule sans équipage autour de la Lune et la ramener sur Terre lors d’un vol d’essai de six semaines appelé Artemis I.

« Nous sommes prêts pour le lancement », a déclaré Bob Cabana, administrateur associé de la NASA et ancien pilote et commandant de la navette spatiale, lors d’une conférence de presse tenue tard lundi à la suite de l’examen de l’état de préparation au vol de la mission.

Le voyage a pour but de soumettre le véhicule SLS, considéré comme la fusée la plus complexe et la plus puissante au monde, à un test de stress rigoureux de ses systèmes lors d’un vol réel avant qu’il ne soit jugé prêt à transporter des astronautes.

Le SLS représente le plus grand système de lancement vertical construit par la NASA depuis les fusées Saturn V utilisées dans le cadre du programme lunaire Apollo dans les années 1960 et 1970.

Plus d’une décennie de développement avec des années de retards et des milliards de dollars de dépassements de coûts, le vaisseau spatial SLS-Orion a coûté jusqu’à présent à la NASA au moins 37 milliards de dollars, y compris la conception, la construction, les tests et les installations au sol. L’administrateur de la NASA, Bill Nelson, a qualifié le programme Artemis de « moteur économique », soulignant qu’en 2019 seulement, par exemple, il a généré 14 milliards de dollars de commerce et soutenu 70 000 emplois américains.

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Le Congrès a régulièrement augmenté le budget de la NASA pour inclure des fonds pour Artemis. Parmi les plus grands bénéficiaires financiers figurent les principaux contractants du SLS et d’Orion – Boeing Co et Lockheed Martin Corp, respectivement.

Le programme Artemis de la NASA, nommé d’après la déesse qui était la sœur jumelle d’Apollo dans la mythologie grecque antique, vise à renvoyer des astronautes sur la Lune dès 2025 et à établir une colonie lunaire à long terme comme tremplin pour de futurs voyages encore plus ambitieux envoyant des personnes sur Mars.

« Même avec ce retard et l’augmentation du budget, il est peu probable que la NASA fasse atterrir des humains sur la lune d’ici 2025, mais si tout va bien, cela pourrait se produire dans les prochaines années », a déclaré à Reuters Lori Garver, qui était administrateur adjoint de la NASA lors de la conception de la fusée.

Empreintes lunaires

Douze astronautes ont marché sur la Lune au cours de six missions Apollo entre 1969 et 1972, les seuls vols spatiaux à avoir placé des personnes sur la surface lunaire. Toutes ces missions ont exploré des régions autour de l’équateur lunaire.

Vendredi dernier, la NASA a annoncé 13 zones d’atterrissage potentielles autour du pôle sud lunaire où elle prévoit d’envoyer sa nouvelle génération d’explorateurs, dont la première femme et la première personne de couleur à poser le pied sur la Lune.

Un lancement réussi de SLS-Orion est une première étape cruciale. L’imposant vaisseau spatial, qui mesure 98 mètres de haut, a été lentement amené sur l’aire de lancement 39B la semaine dernière, après des semaines de préparatifs finaux et de tests au sol.

À moins d’un problème technique de dernière minute ou d’une météo défavorable, les quatre moteurs principaux du SLS et ses propulseurs d’appoint à poudre devraient s’allumer à 8 h 33 EDT (12 h 33 GMT) lundi, envoyant le vaisseau spatial dans le ciel. Si le compte à rebours devait être retardé au-delà de la fenêtre de deux heures prévue pour le décollage, la NASA a fixé les dates de lancement alternatives au 2 septembre et au 5 septembre.

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Après la séparation de l’étage supérieur de la fusée, à plus de 3 700 km de la Terre, les propulseurs d’Orion doivent s’allumer pour mettre la capsule en route, l’amenant à environ 100 km de la surface lunaire avant de parcourir environ 64 400 km au-delà de la Lune et de revenir sur Terre. La capsule doit s’écraser dans l’océan Pacifique le 10 octobre.

Orion transportera un équipage simulé de trois personnes – un homme et deux femmes mannequins équipés de capteurs pour mesurer les niveaux de radiation qu’un équipage réel pourrait rencontrer.

En cas de succès, Artemis I ouvrirait la voie à une première mission SLS-Orion avec équipage, un vol aller-retour autour de la Lune appelé Artemis II, dès 2024, suivi un an ou plus tard par un voyage Artemis III vers la surface lunaire.

Artemis III sera beaucoup plus complexe, intégrant le SLS-Orion à des engins spatiaux qui seront construits et pilotés par SpaceX, la société de l’entrepreneur Elon Musk. Il s’agit notamment du véhicule de lancement et d’alunissage Starship de SpaceX, qui est encore en cours de développement, et de composants qui doivent encore être construits, notamment un dépôt orbital de carburant et des pétroliers spatiaux. Même les nouvelles combinaisons pour marcher sur la lune restent à concevoir.

Il est prévu qu’un équipage Orion de quatre personnes s’amarre dans l’espace à un atterrisseur SpaceX pour transporter deux astronautes à la surface de la Lune pendant près d’une semaine.

(À l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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