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James Sands, des Rangers, vise la Ligue des champions de l’UEFA dans sa quête d’une place dans l’équipe de l’USMNT pour la Coupe du monde.

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Le défenseur américain James Sands n’est pas du genre à rechercher les grands événements en dehors du terrain. Il est ironique de constater qu’au cours des trois prochains mois, il se verra propulsé sur l’une, voire deux, des plus grandes scènes du sport mondial.

À 22 ans, Sands va montrer ses talents dans le tournoi de club le plus prestigieux du monde lorsqu’il entrera sur le terrain lors du retour tant attendu des géants écossais des Rangers dans la Ligue des champions de l’UEFA en Europe. Selon la façon dont les choses se passent là-bas, la Coupe du monde au Qatar pourrait être la prochaine en novembre.

« En dehors du terrain, je suis une personne assez calme », s’est décrit Sands dans une interview accordée à The Sporting News depuis Glasgow, en Écosse. « J’aime faire beaucoup de choses tout seul ou avec un petit groupe de personnes, je n’aime pas vraiment les grands événements ».

Vu la rapidité avec laquelle il s’est hissé sur la scène mondiale, il va peut-être devoir commencer à s’y habituer.

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Originaire de Rye, une banlieue tranquille et huppée de New York, Sands est passé en quelques années du statut de produit de l’académie locale à celui de candidat à la Coupe du monde. Il a remporté un championnat de Major League Soccer avec le NYCFC en décembre 2021, et moins d’un mois plus tard, il était parti dans l’un des plus grands clubs d’Écosse pour un prêt de 18 mois. Ce transfert à l’étranger pourrait faire la différence et aider Sands à obtenir une place dans l’équipe nationale masculine des États-Unis pour la Coupe du monde de la FIFA 2022.

L’événement au Qatar étant prévu pour novembre, la montée en puissance de Sands arrive à point nommé. L’USMNT pourrait avoir besoin d’un défenseur polyvalent ayant son profil : un jeune défenseur central joueur de ballon avec un sens aigu du placement, qui lit bien le jeu et peut encore s’améliorer.

La question est de savoir si Sands a suffisamment de temps pour détrôner les autres prétendants à un billet d’avion pour le Qatar. Cette décision revient à l’entraîneur de l’USMNT, Gregg Berhalter.

Walker Zimmerman (Nashville SC) s’est imposé comme l’un des défenseurs centraux titulaires des États-Unis, mais les autres places sont encore à prendre. Tim Ream (Fulham) et Cameron Carter-Vickers (Celtic) sont en pleine forme, ce dernier ayant remporté le derby de la Old Firm contre Sands et les Rangers le 3 septembre. Chris Richards (Crystal Palace) et Aaron Long (New York Red Bulls) n’ont pas impressionné ces derniers temps et se voient écartés de la course.

« L’une des premières choses que les gens remarquent chez moi en tant que joueur, c’est ma polyvalence », a déclaré Sands sur ce qui le rend unique en tant que joueur. « Tout au long de ma carrière professionnelle, je suis passé de l’arrière central au milieu défensif. C’est donc une grande partie de ce qui me rend unique. »

James Sands (Rangers)

Cette flexibilité positionnelle pourrait s’avérer précieuse pour permettre à Berhalter de construire une équipe de Coupe du Monde capable de résister à toute forme d’adversité tout au long du tournoi. Mais ce n’est pas tout ce que possède Sands qui espère convaincre les entraîneurs américains.

« Être capable de rester calme et posé sous la pression » est un autre aspect de son jeu dont il est fier. « Je pense que j’ai eu la chance de connaître beaucoup de grosses atmosphères, pas seulement aux Rangers mais même avec le NYCFC et mon temps avec les équipes nationales de jeunes », dit Sands. « Je pense que j’ai montré que je pouvais gérer ces grands moments ».

Alors qu’il était avec le NYCFC, Sands a joué 120 minutes lors de la finale de la MLS Cup 2021, contribuant à limiter Portland à une égalisation tardive et à la victoire finale du NYCFC aux tirs au but. Sa performance lors de ce match est considérée par Sands comme l’une des meilleures de son histoire.

« J’ai probablement joué de meilleurs matchs en me basant sur des compétences purement techniques », a déclaré Sands à propos de sa performance en finale de la MLS Cup, « mais en termes de signification et de présence dans le grand moment, je pense que c’est ce que je considérerais comme l’un de mes meilleurs matchs. »

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Son évaluation est juste. Au cours de ces 120 minutes de temps réglementaire et de prolongation, Sands, en tant que milieu de terrain défensif, a remporté un nombre étonnant de neuf de ses dix duels au sol, a gagné six tacles et a réussi sa seule tentative de dribble. Sur ses 116 touches de balle, il n’a perdu la possession du ballon que 19 fois, n’a pas été battu une seule fois en dribble et a également fait une passe décisive.

Il produit également aux Rangers, où il a été inséré dans la ligne de départ et utilisé principalement en tant que défenseur central, se frayant un chemin vers un rôle de titulaire régulier cette année aux côtés de Connor Goldson, vétéran du club depuis cinq ans. Il a récemment joué 90 minutes dans l’une des rivalités les plus historiques du monde et espère jouer un rôle clé dans la phase de groupe de la Champions League.

« Je pense que je me rends compte que dans cinq ou dix ans, je serai très fier de dire que je l’ai fait », dit Sands à propos de ses expériences en Europe, « mais quand je suis sur le moment, je dois juste y penser comme à n’importe quel autre match et ne pas essayer de trop me concentrer sur l’atmosphère ou la signification du match. »

Sands a été immense lors du match retour du tour de barrage de la Champions League contre le PSV, un résultat triomphal de 1-0 qui a permis aux Rangers de se qualifier pour la prestigieuse phase de groupes. Le fait de jouer son premier derby de l’Old Firm a donné quelques frissons à l’international américain, mais ils n’ont pas duré longtemps.

« Chaque fois que vous jouez un grand match comme celui-là, vous vous sentez toujours un peu nerveux », admet Sands, « mais vous savez quoi, l’une des principales raisons pour lesquelles je suis venu aux Rangers est de jouer dans des grands matches comme celui-ci. Je pense vraiment que plus vous expérimentez ce genre d’atmosphère et êtes impliqué dans des matchs comme ça, et vous y habituez, vous pouvez commencer à ressentir un peu moins de pression et commencer à jouer votre jeu comme d’habitude. »

Ce match, en fin de compte, Sands – et toute l’équipe des Rangers – l’oubliera. Ils ont été battus sur le score humiliant de 4-0, y compris le troisième but du Celtic qui a vu l’Américain perdre la trace de son homme au second poteau.

Malgré le score, il y avait des points positifs. Sands a effectué 110 touches de balle et a été très impliqué dans l’approche de possession de balle des Rangers, ne perdant le ballon que 13 fois et effectuant 81 passes sur 91. Il a réussi huit de ses 13 longs ballons et a gagné six de ses huit duels au sol, dont quatre tacles.

Le reste de l’équipe des Rangers était en difficulté.

Le gardien Jon McLaughlin a connu une performance cauchemardesque, tandis que son compatriote Malik Tillman n’a pas réussi à avoir un impact sur l’attaque. C’était un échec collectif, mais un échec que Sands et le reste du club peuvent rapidement mettre derrière eux avec leurs six prochains matches de la phase de groupe de la Champions League.

« Tout le monde ne voit que ce que les médias couvrent, ou que nous sommes toujours en train de faire des choses en nous amusant tout le temps », a déclaré Sands à propos des idées fausses que les gens ont sur les athlètes professionnels. « Je pense que les gens ne comprennent pas combien de temps d’arrêt il faut pour être un athlète. Il s’agit en grande partie de gérer les pensées dans la tête et d’être capable de s’asseoir avec soi-même après un bon match, mais aussi un mauvais match.

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« Si vous jouez un mauvais match, il n’y a vraiment aucun moyen d’y échapper, vous y penserez pendant les deux jours suivants. Donc c’est une bataille entre essayer de ne pas penser à ce qui s’est passé et aussi aller de l’avant. »

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L’évolution de la situation sera cruciale pendant la période critique de la Coupe du monde. Sands, qui a fait ses débuts avec l’équipe senior en juillet 2021, est en concurrence avec des joueurs comme Long, Ream, Richards, Mark McKenzie (Genk) et Erik Palmer-Brown (Troyes) pour ce qui est probablement deux places sur la liste aux côtés de Zimmerman, qui est le seul véritable verrou.

Il pourrait éventuellement y avoir une place supplémentaire réservée à un défenseur central puisque Berhalter aura 26 noms à remplir. Ce total comprend les trois places supplémentaires accordées par la FIFA en raison de la date unique de l’événement au milieu de la saison des clubs. La Coupe du monde 2014 ne permettait que des listes de 23 joueurs et les États-Unis ont opté pour trois défenseurs centraux.

Le défenseur de 22 ans est très présent dans les radars. Il a été vu en train de dîner avec l’entraîneur de l’USMNT, Berhalter, et son coéquipier américain, Tillman, après la défaite contre le Celtic. Berhalter était présent au match pour observer Sands, Tillman et Carter-Vickers du Celtic, qui ont tous joué des minutes importantes dans ce derby de Glasgow.

Sands pense qu’il est prêt à relever le défi, mais il sait qu’il doit maintenir son niveau pour gagner une place dans l’effectif de la Coupe du monde. « Tout d’abord, il s’agit de rester dans le onze de départ ici ». [at Rangers]. Je ne vais pas y arriver [at the World Cup] si je ne joue pas, donc jouer tous les matchs et faire partie des grands matchs à venir sera très important.

« Continuer à donner le meilleur de moi-même est tout ce que je peux faire. »

Il aura sa part de gros matchs à venir. Les Rangers ont été placés dans un groupe de Champions League avec l’Ajax, Naples et , avec une visite à Anfield prévue pour le 4 octobre.

« Nous avons évidemment de très grandes équipes dans notre groupe, mais je pense que le plus important est de ne pas avoir peur », a déclaré Sands à propos du tirage au sort de la Ligue des champions. « Lors de notre parcours en Europa League jusqu’en finale l’année dernière, nous avons montré que nous pouvions rivaliser avec ces grandes équipes. Surtout lors de nos matchs à domicile à Ibrox, nous savons qu’avec notre fanbase et notre soutien, nous pouvons battre tout le monde. Donc en résumé, il s’agit de gagner les matchs à domicile et d’essayer de prendre des points dans les matchs à l’extérieur. »

Sands a à sa disposition la plus grande scène du jeu de club pour faire une impression à la maison.

« Je ne ressens pas vraiment de pression parce que l’équipe nationale est quelque chose dont il serait très agréable de faire partie, et aller à la Coupe du monde est un rêve, mais c’est aussi hors de mon contrôle », a déclaré Sands.

« C’est l’entraîneur, il va prendre ses décisions. Je ferai de mon mieux pour jouer mon chemin dans ces décisions, mais ce n’est pas mon choix à la fin de la journée. »

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