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En Ukraine, un effondrement extraordinaire des défenses russes

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En apparence, le Kremlin n’a montré aucun signe de panique. (Dossier)

Les forces ukrainiennes ont poursuivi leur progression rapide dans la région de Kharkiv dimanche, exploitant un effondrement extraordinaire des défenses russes et soulevant la question de savoir jusqu’où elles peuvent aller.

Des rapports non confirmés ont suggéré cette nuit que les troupes de Kiev avaient pris Velykyi Burluk, une ville située à environ 90 km (56 miles) à l’est de Kharkiv et non loin de la frontière russo-ukrainienne. La ville de Chkalovske a également été reprise, et tous les regards se tournent vers la ville stratégique d’Izyum.

Le ministère russe de la Défense a publié dimanche une carte montrant une grande partie des forces du pays hors de la région de Kharkiv, sans autre commentaire.

« Nous commençons à avancer non seulement au sud et à l’est dans les régions de Kharkiv, mais aussi au nord. Il nous reste 50 kilomètres avant d’atteindre la frontière de l’État », a déclaré le commandant supérieur de l’Ukraine, Valery Zaluzhnyi, dans un message posté sur Telegram.

Zaluzhnyi a déclaré que ses forces avaient rendu 3 000 km² (1 158 miles carrés) de territoire perdu au contrôle ukrainien depuis le début du mois de septembre. Les estimations du terrain regagné ont augmenté de façon constante ces derniers jours.

Cette avancée représente la plus grande victoire de l’Ukraine depuis qu’elle a repoussé les troupes russes de la capitale Kiev en mars, et ces derniers jours ont été qualifiés de plus importants de l’invasion qui dure depuis maintenant 200 jours.

Les troupes ukrainiennes ont clairement démontré leur capacité à mener une contre-offensive majeure et à changer le cours du conflit, avant un hiver difficile pour les alliés européens qui soutiennent l’effort de guerre de Kiev en armes et en argent.

Cependant, ces avancées placent les commandants et les dirigeants ukrainiens face à des décisions difficiles, car ils doivent décider quand arrêter leur progression.

« Lorsque vous poursuivez un ennemi brisé, il y a toujours un risque important que vous soyez trop sollicité et que vous exposiez vos flancs », a déclaré Jack Watling, chercheur principal sur la guerre terrestre au Royal United Services Institute de Londres.

Watling a décrit le commandant ukrainien sur le théâtre de Kharkiv comme étant prudent et peu susceptible de s’emporter, ce qui signifie que la contre-offensive sera probablement lente à se consolider et que toute tentative de balayer complètement les forces russes de la région ne se fera qu’en 2023.

La rapidité de la déroute a probablement surpris les Ukrainiens eux-mêmes, qui avaient pour objectif de couper les lignes d’approvisionnement critiques des forces russes à Izyum, un point de départ clé de l’offensive russe dans la région du Donbas oriental. Au lieu de cela, les forces russes ont fui.

« Le moral des Russes est très bas et lorsque le moral est bas, alors un choc peut conduire à la désintégration », a déclaré Watling. « Les Russes se sont effondrés et se sont complètement retirés, et je suis sûr que les Ukrainiens ne s’y attendaient pas ».

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L’Institut pour l’étude de la guerre, un groupe de réflexion basé aux États-Unis, a déclaré que l’Ukraine était susceptible de capturer Izyum dans le jour ou les deux prochains jours « s’ils ne l’ont pas déjà fait. » Les troupes ukrainiennes ont effectivement pris Izyum, a déclaré à la télévision nationale Mykyta Karakay, un militaire de la garde nationale et ancien député du conseil d’Izyum. Cette affirmation n’a pas pu être vérifiée immédiatement.

Le ministère russe de la défense a confirmé samedi le retrait des troupes de la région, mais a présenté ce mouvement comme faisant partie d’un plan de redéploiement des forces plus à l’est pour « atteindre les objectifs déclarés de la libération du Donbas. »

Dimanche, le ministère n’a pas fait mention du retrait lors d’un briefing télévisé régulier, mais a montré une carte indiquant que les forces de Moscou s’étaient retirées d’une grande partie du territoire qu’elles tenaient récemment dans la région de Kharkiv.

À Kiev, le président ukrainien Volodymyr Zelenskiy a tenu samedi la dernière d’une série de réunions avec ses principaux commandants militaires, des responsables du renseignement, des officiers du cabinet et des conseillers.

A l’extérieur, le Kremlin n’a montré aucun signe de panique. Samedi, le président russe Vladimir Poutine a respecté le programme qu’il avait annoncé, notamment en présidant à l’ouverture d’une nouvelle salle de boxe et d’une grande roue dans un parc de Moscou. Les autorités de Moscou ont organisé un énorme feu d’artifice samedi soir pour marquer l’anniversaire de la fondation de la ville.

Dimanche, Poutine s’est entretenu avec le président français Emmanuel Macron, qui a exhorté la Russie à retirer ses armes des environs de la centrale nucléaire de Zaporizhzhia, à quelque 350 kilomètres au sud-ouest de Kharkiv. Les deux hommes se sont entretenus après la fermeture en toute sécurité de la dernière unité opérationnelle de l’installation occupée par la Russie, ce qui a permis de réduire, pour l’instant, le niveau de danger « précaire » cité vendredi par l’agence atomique de l’ONU.

« Nous devrions être attentifs à une réaction inattendue de Poutine », a déclaré Mick Ryan, un général de l’armée australienne à la retraite qui parle de stratégie militaire sur Twitter sous le pseudonyme @WarintheFuture. « Il (contrairement à certains de ses officiers militaires supérieurs) n’a montré aucun signe de croire que l’invasion est en difficulté ».

Les blogueurs militaires russes et d’autres personnes généralement fidèles au Kremlin ont commencé à émettre des critiques sur la façon dont la guerre de Poutine – conçue pour envahir l’Ukraine en quelques jours ou semaines, et qui en est à son 200e jour – a été exécutée.

Daniil Bezsonov, premier vice-ministre de l’information de la République populaire de Donetsk, soutenue par Moscou, a déclaré samedi que les militaires russes avaient abandonné Izyum et d’autres localités de Kharkiv.

« Bien sûr, c’est le résultat d’erreurs du haut commandement », a-t-il déclaré sur son canal Telegram.

La suggestion de la Russie que sa retraite avait été planifiée a également fait sourciller les partisans les plus fidèles du Kremlin.

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L’homme fort de la Tchétchénie, Ramzan Kadyrov, qui a envoyé des milliers de ses combattants au front, a critiqué les autorités russes pour ne pas avoir préparé le public à ce soudain revirement apparent. « Des erreurs ont été commises », a-t-il déclaré dans un message décousu posté tard dans la nuit sur Telegram samedi.

« Si aujourd’hui ou demain, des changements ne sont pas apportés à la stratégie de l’opération militaire spéciale, je serai obligé de contacter la direction du ministère de la Défense et la direction du pays et d’expliquer la situation réelle sur le terrain », a déclaré Kadyrov.

Mykola Bielieskov, chargé de recherche à l’Institut national d’études stratégiques de Kiev, a déclaré que les militaires ukrainiens évalueront soigneusement les prochaines étapes.

« Nous devons encore consolider les gains et dégager les colonies, libérer Izyum, assurer la sécurité du flanc du nord, des Russes à Belgorod », a déclaré Bielieskov. « Donc je dirais qu’il vaut mieux être conservateur et consolider les gains, parce que pour aller plus loin il y a des risques ».

L’effondrement russe dans le nord s’explique en partie par le fait que les forces ont été cannibalisées pour renforcer les positions russes contre une contre-offensive dans la région de Kherson au sud, a déclaré Bielieskov.

« Les Russes n’avaient pas la défense en profondeur habituelle », a déclaré Bielieskov. « Donc dès que la première ligne a été brisée, il y a eu un vide ».

Presque aussi important que le territoire regagné — et le soulagement pour les forces ukrainiennes dans la ville de Slovyansk dans le Donbas qui était menacée depuis Izyum — est que le signal envoyé par les derniers jours de retournements rapides aux troupes russes et aux soutiens de l’Ukraine aux États-Unis et en Europe.

Face à la spirale des prix de l’énergie et aux récessions probables causées en partie par les sanctions imposées à la Russie après son invasion, la preuve de la capacité de l’Ukraine à récupérer des territoires pourrait s’avérer cruciale pour le maintien de son soutien.

« Rappelez-vous que le consensus en été était qu’il y aurait une impasse et que les lignes se fixeraient parce que les Ukrainiens ne seraient pas capables d’une percée », a déclaré Bielieskov. « Eh bien, l’importance stratégique de ce qui se passe maintenant est que nous avons prouvé que ce consensus était faux ».

Il est donc d’autant plus important que les gains de la semaine dernière se maintiennent, mais aussi que les partenaires de l’Ukraine en tirent les bonnes leçons, selon M. Bielieskov.

« Nous avons toujours besoin de missiles sol-air, pour nous protéger contre les manœuvres des hélicoptères d’attaque et des avions de combat ; nous avons toujours besoin d’artillerie lourde, car ils en ont beaucoup plus ; nous avons toujours besoin de blindages lourds et de mobilité », a-t-il déclaré. « Nous avons réussi à le faire malgré un déficit, mais nous avons un déficit.

(A l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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