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Dans moins de 4 heures, la fusée lunaire de la NASA tentera un deuxième lancement

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Artemis vise à ramener des astronautes sur la surface de la lune dès 2025.

Cap Canaveral :

Les équipes au sol du Centre spatial Kennedy ont commencé samedi à alimenter en carburant la fusée géante de nouvelle génération de la NASA en vue de son premier lancement lors d’un vol d’essai sans équipage vers la lune, cinq jours après une première tentative de décollage contrariée par des problèmes techniques.

La fusée Space Launch System (SLS), haute de 32 étages, et sa capsule Orion devaient décoller de Cap Canaveral, en Floride, à 14 h 17 EDT (18 h 17 GMT), donnant ainsi le coup d’envoi de l’ambitieux programme Artemis de l’agence spatiale américaine, 50 ans après la dernière mission lunaire Apollo. (Graphique : https://tmsnrt.rs/3PPRsbN)

La tentative de lancement précédente, lundi, a été interrompue par des problèmes techniques. La NASA indique que les techniciens ont depuis remédié à ces problèmes.

La météo est un facteur supplémentaire qui échappe au contrôle de la NASA. Selon les dernières prévisions, il y a 70 % de chances que les conditions soient favorables pendant la fenêtre de deux heures de samedi, d’après l’U.S. Space Force à Cap Canaveral.

Avant l’aube, les équipes de lancement ont commencé le long et délicat processus de remplissage des réservoirs de carburant de l’étage central de la fusée avec plusieurs centaines de milliers de gallons d’oxygène et d’hydrogène liquides super refroidis.

Les ingénieurs ont arrêté le chargement de l’hydrogène liquide vers 7h30, soit environ une heure après le début de ce processus complexe, pour réparer une fuite.

Si le compte à rebours était à nouveau interrompu, la NASA pourrait reprogrammer une autre tentative de lancement pour lundi ou mardi.

Baptisée Artemis I, la mission marque le premier vol de la fusée SLS et de la capsule Orion, construites dans le cadre de contrats de la NASA avec Boeing Co et Lockheed Martin Corp, respectivement.

Elle marque également un changement de direction majeur pour le programme de vols habités de la NASA après Apollo, après des décennies axées sur l’orbite terrestre basse avec les navettes spatiales et la Station spatiale internationale.

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Nommée d’après la déesse qui était la sœur jumelle d’Apollon dans la mythologie grecque antique, Artémis vise à ramener des astronautes sur la surface de la Lune dès 2025, bien que de nombreux experts pensent que ce délai sera probablement dépassé.

Douze astronautes ont marché sur la lune au cours des six missions Apollo de 1969 à 1972, les seuls vols spatiaux à avoir placé des humains sur la surface lunaire. Mais Apollo, né de la course à l’espace américano-soviétique pendant la guerre froide, était moins axé sur la science qu’Artemis.

Le nouveau programme lunaire a fait appel à des partenaires commerciaux tels que SpaceX et les agences spatiales d’Europe, du Canada et du pour établir une base d’opérations lunaires à long terme qui servira de tremplin à des voyages humains encore plus ambitieux vers Mars.

Test de résistance aux vols spatiaux

Le décollage du vaisseau spatial SLS-Orion est une première étape essentielle. Son premier voyage a pour but de mettre à l’épreuve le véhicule de 5,75 millions de livres lors d’un vol d’essai rigoureux qui repousse les limites de sa conception et vise à prouver que le vaisseau spatial est apte à transporter des astronautes.

Si la mission réussit, un vol aller-retour en équipage autour de la Lune pourrait avoir lieu dès 2024, suivi quelques années plus tard du premier alunissage d’astronautes, dont une femme, avec Artemis III.

Présenté comme la fusée la plus puissante et la plus complexe au monde, le SLS représente le plus grand nouveau système de lancement vertical construit par la NASA depuis la Saturn V de l’ère Apollo.

À moins de difficultés de dernière minute, le compte à rebours de samedi devrait se terminer par l’allumage des quatre moteurs principaux RS-25 de la fusée et de ses deux propulseurs d’appoint à poudre pour produire une poussée de 8,8 millions de livres, soit environ 15 % de plus que Saturn V, et envoyer le vaisseau spatial dans le ciel.

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Environ 90 minutes après le lancement, l’étage supérieur de la fusée propulsera Orion hors de l’orbite terrestre pour un vol de 37 jours qui l’amènera à moins de 60 miles de la surface lunaire avant de parcourir 40 000 miles (64 374 km) au-delà de la lune et de revenir sur Terre. La capsule devrait s’écraser dans le Pacifique le 11 octobre.

Bien qu’il n’y ait pas d’humains à bord, Orion transportera un équipage simulé de trois personnes – un homme et deux mannequins féminins – équipés de capteurs pour mesurer les radiations et d’autres contraintes auxquelles les astronautes réels seraient soumis.

Le vaisseau spatial doit également larguer une charge utile de 10 satellites scientifiques miniaturisés, appelés CubeSats, dont un conçu pour cartographier l’abondance des dépôts de glace sur le pôle sud de la Lune.

L’un des principaux objectifs de la mission est de tester la durabilité du bouclier thermique d’Orion lors de la rentrée dans l’atmosphère terrestre à une vitesse de 39 429 km/h, soit 32 fois la vitesse du son, lors de son retour de l’orbite lunaire – beaucoup plus rapide que les rentrées plus courantes des capsules revenant de l’orbite terrestre.

Le bouclier thermique est conçu pour résister à la friction de rentrée qui devrait porter les températures à l’extérieur de la capsule à près de 5 000 degrés Fahrenheit (2 760 Celsius).

Plus d’une décennie de développement avec des années de retards et de dépassements de budget, le vaisseau spatial SLS-Orion a jusqu’à présent coûté au moins 37 milliards de dollars à la NASA. Le bureau de l’inspecteur général de la NASA a prévu que les coûts totaux d’Artemis atteindront 93 milliards de dollars d’ici 2025.

La NASA défend le programme comme une aubaine pour l’exploration spatiale générant des dizaines de milliers d’emplois et des milliards de dollars de commerce.

(A l’exception du titre, cette histoire n’a pas été éditée par le personnel de blogdudemocrate.org et est publiée à partir d’un flux syndiqué).

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